Icon--search Icon--video Icon--play Icon--pause Icon--twitter Icon--facebook Icon-navIcon Icon--arrowLeft Icon--arrowRight Icon--audio Icon--photo icon--tag Icon--radio icon--contact volume-off Icon--volume-up

'Irak is voor mij de hemel op aarde'

Andrew White over zijn werk als voorganger en vredestichter in Irak

Andrew White gaf een glanscarrière in de geneeskunde op en werd voorganger in de gevaarlijkste stad ter wereld: Bagdad. Geweld kostte al bijna 1300 gemeenteleden het leven en zelf lijdt hij inmiddels zeventien jaar aan MS. Toch is deze bevlogen Brit het liefst in Irak, en vecht hij onvermoeibaar voor vrede. “Voor mij is Irak, ondanks het bloedige geweld en de terreur, de hemel op aarde.”

Hoewel zijn vrouw en hun beide tienerzoons in Engeland wonen en hij een geboren en getogen Brit is, voelt het Verenigd Koninkrijk voor Andrew White niet langer als ‘thuis’. “Ik ben hier niet gelukkig,” bekent hij in zijn flink warmgestookte studeerkamer. “Sinds 1998 ben ik voorganger van deze enige anglicaanse kerk in Irak. Normaliter woon ik het grootste deel van het jaar in Irak en ben ik hooguit vijftig dagen per jaar in Engeland. Maar nu zit ik noodgedwongen hier. En dat vind ik moeilijk. Net als vorig jaar zou ik Kerst dolgraag bij mijn mensen in Bagdad vieren, maar dat zit er nu niet in. Ik wil bij hen zijn, om hen te beschermen, zoals ik heb beloofd. Helaas moest ik vertrekken.”

MS
Uitgerekend op de dag dat zijn tweede zoontje werd geboren, zeventien jaar geleden, kreeg White de diagnose Multiple Sclerose. Een progressieve spierziekte, waar geen genezing voor mogelijk is. Hij was toen 33. “In 2003, het jaar waarin Amerika Irak binnenviel, kreeg ik te horen dat ik vanwege mijn ziekte niet langer voorganger in Engeland mocht zijn. Dat deed vreselijk veel pijn. Maar de ironie wil dat deze bepaling in het buitenland niet geldt. Dus sinds 2005 ben ik voorganger van de grootste kerk in Irak. Die had op dat moment trouwens bijna geen leden én geen predikant, maar God gaf een ongekende bloei. Het is de meest fantastische kerk op aarde!  

Door de progressieve spierziekte MS, die dankzij experimentele stamcelbehandeling al enkele jaren verrassend stabiel is, formuleert Andrew White steevast langzaam. Ook is hij zijn fijne motoriek grotendeels kwijt, loopt hij met een wandelstok, ziet hij slecht en heeft hij twee gehoorapparaten.

Huidige situatie Irak
In de afgelopen jaren zijn al ruim 1270 van zijn gemeenteleden omgekomen door bomaanslagen en kogelregens. Andrew White stond ontelbare malen aan een vers gedolven graf, ook van jonge kinderen. “Ooit doopte ik in het geheim dertien mensen; drie dagen later waren elf van hen dood – domweg omdat ze op het verkeerde moment op de verkeerde plaats waren. Dat geldt voor de meeste slachtoffers, al zijn er ook gelovigen doelgericht vermoord, omdat ze Jezus willen volgen.” 

De duisternis drukt zwaar op Irak. White omschrijft de huidige situatie als “waarschijnlijk de slechtste ooit”. “Er is enorm veel geweld en terreur in Irak,” licht hij toe. “ISIS zorgt voor zoveel kwaad. De Arabische Lente is een Christelijke Winter geworden. Voor ISIS zijn christenen en yezidi’s de belangrijkste doelwitten. Nergens in Irak zijn we meer veilig.”

Naast gemeenteleden verloor White in de afgelopen jaren diverse stafmedewerkers, evenals een aantal persoonlijke bodyguards (als westerling, christen en voorganger heeft hij permanent beveiliging nodig, die de Iraakse overheid hem leverde in de vorm van een privéleger van 35 soldaten). Doodsbedreigingen? Hij ontving ze bij de vleet. Toch lijkt niets hem af te schrikken. 

“Zolang God nog werk voor mij heeft, kan mij helemaal niets gebeuren. En dus ken ik geen angst. We lezen in de Bijbel, in 1 Johannes 4:18, dat volmaakte liefde alle angst uitdrijft. Een prachtige tekst. Johannes spreekt al over liefde voordat de angst wordt genoemd. Ik heb volmaakte liefde voor de kinderen van mijn gemeente. Altijd als ik in Bagdad ben, staat mijn deur voor hen open. 

‘ISIS zette 57 miljoen dollar op mijn hoofd’
Eind november verklaarde Andrew White in het Engelse dagblad The Sunday Times dat ISIS een prijs van 57 miljoen dollar op zijn hoofd heeft gezet. Maar hij is inmiddels wel wat gewend, vertelde hij de krant: “Er is op mij geschoten en men heeft geprobeerd me op te blazen. Mensen vragen me: ‘Bent u niet bang om in Irak te zijn?’ Nooit, nog geen dag. Ik houd ervan. En ik vind het ontzettend jammer dat ik nu niet daar ben.”

Als je te midden van zoveel verwoesting leeft, zoals wij in Irak, kun je alleen maar hopen op Jezus. Een berooid gemeentelid van me verwoordde het mooi: ‘We hebben helemaal niets meer, maar Jezus is Alles.’” White leunt wat opzij in zijn stoel, vouwt z’n handen en glimlacht. “Jezus is in Irak zozeer deel van ons leven van alledag en zozeer onze hoop, dat ik áltijd denk: ‘Op een dag zal Hij terugkomen. Eens zal ik bij Hem zijn. Soon and very soon.”


Gratis het uitgebreide interview met Andrew White in het dubbeldikke kerstnummer van Visie lezen? Vraag 'em snel aan via www.eo-acties.nl/visie/gratis-proefexemplaar (dit kan tot uiterlijk 22 december).

Meer videofragmenten van het interview zijn hier te bekijken. 

Tekst: Gert-Jan Schaap
Beeld: Nathalie van 't Slot
 

CV
Canon Andrew White (50) groeide op in Bexley, zuidoost Londen, in een gezin dat tot de ‘strict baptists’ behoorde. Na zijn studie geneeskunde werkte hij als anesthesioloog in het Londense St. Thomas-ziekenhuis. Maar op zijn 26e riep God hem priester te worden in de Anglicaanse Kerk. Hij nam ontslag en studeerde theologie studie in Cambridge (en deels Jeruzalem), waarna hij priester werd. White woont sinds 1998 grotendeels in Irak en is al 17 jaar MS-patiënt. Hij is getrouwd met Caroline. Zij hebben twee zoons. Hij schreef diverse boeken, waarvan er tot nu toe één in het Nederlands is vertaald: Geloof onder vuur (2012). Zijn stichting, de Foundation for Reconciliation in the Middle East (FRRME), zet zich in voor vrede en verzoening in het Midden-Oosten. Ook was hij betrokken bij talloze onderhandelingen rond gijzelnemingen in de regio.

Deel dit artikel:

Geef een reactie

Om reacties te kunnen lezen en/of schrijven moet je toestemming geven voor het plaatsen van cookies.
Klik hier als je toestemming geeft voor het plaatsen van cookies bij het bezoek aan de websites van de Nederlandse Publieke Omroep. Of pas hier je cookie-instellingen aan.